Et aujourd'hui ? 17 novembre

Publié le par Julien Ferrand

Et aujourd'hui ? 17 novembre

17 novembre 1869 : Inauguration du canal de Suez

Le 17 novembre 1869, le canal de Suez est inauguré en présence de l'impératrice Eugénie, épouse de Napoléon III, et de l'empereur d'Autriche François-Joseph.

La construction du canal a pu être menée à bien grâce au diplomate Ferdinand de Lesseps. Celui-ci représente la France en Égypte et bénéficie par ailleurs d'une bonne réputation à la cour de Napoléon III. Il rencontre à Alexandrie l'ingénieur Prosper Enfantin et adhère à son projet de construction d'un canal dans l'isthme de Suez.

Reste à convaincre l'opinion européenne, rassurer le sultan d'Istambul. Reste surtout à surmonter l'opposition du gouvernement anglais qui craint pour sa domination sur le trafic Europe-Asie et pour son propre projet d'un chemin de fer entre la Méditerranée et l'Océan Indien.

Ferdinand de Lesseps fait appel à l'épargne publique et multiplie les conférences en Angleterre et en France en vue de séduire les futurs souscripteurs. Les emprunts, à des taux d'intérêt importants, vont contribuer à ruiner le pays et finalement le faire passer sous la tutelle anglaise..

En attendant, Ferdinand de Lesseps obtient le 25 novembre 1854 une concession de 99 ans. Il fonde le 19 mai 1855 la Compagnie de Suez dont le nom est encore porté par un groupe industriel (Suez Lyonnaise des Eaux).

Au terme des travaux, le canal, d'une longueur de 162 km, sur 54 mètres de largeur et 8 mètres de profondeur, traverse l'isthme de part en part . Des villes nouvelles naissent dans le désert : Port-Saïd sur la Méditerranée et Suez sur la mer Rouge.

La jonction des eaux a lieu le 15 août 1869. De ce jour, le canal abrège de 8000 kilomètres la navigation entre Londres et Bombay en évitant de contourner le continent africain !

Ferdinand de Lesseps tentera de renouveler dix ans plus tard son exploit à Panama mais n'aboutira qu'à un désastre financier et politique...

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